SpaceX载人龙飞船首次载人任务预计将于第二季度进行

北京时间周日晚间,马斯克创办的私营太空公司SpaceX成功完成了载人版龙飞船紧急逃生系统的测试,这也是龙飞船正式开始接送宇航员之前所必需的的最后一次测试。

在试验成功完成后,美国一家权威媒体指出,这次成功试验意味着美国宇航局中断多年的载人航天计划重新启动,不仅宇航员能够乘坐美国的载人飞船来往于太空轨道,未来到太空旅游观光的人数也会激增。

据国外媒体报道,北京时间周日晚间,SpaceX和美国宇航局宣布“龙二飞船”(载人版龙飞船被称为“龙二飞船”,载货版龙飞船则是“龙一飞船”)的紧急任务中止和逃生系统试验获得成功。

通常,摧毁火箭意味着失败的任务。但是周日,SpaceX证明了它的龙二飞船的一个关键安全系统能够可靠工作。龙二飞船是一款为美国宇航局运送宇航员到国际空间站设计的飞船。

周日的测试飞船上没有人。这次的乘客是两个带有传感器的测试假人,用来测量真正的宇航员在需要龙二飞船逃生系统时会感受到的力。

该系统证明了自己的能力,即使是在飞船上大气作用力最大的飞行阶段也能够正常工作。测试后大约九分钟,完整的龙二飞船降落在大西洋。

“总的来说,就我们目前所知,这是一项完美的任务,”SpaceX的创始人兼首席执行官埃隆·马斯克(Elon Musk)在测试后的新闻发布会上表示。

这一成就将为开启航天新时代奠定基础。自最后一次航天飞机执行飞行任务以来,八年多来,没有人通过美国的载人飞船进入太空轨道。相反,美国宇航局不得不依靠俄罗斯的飞船运送宇航员。

现在,美国宇航局雇佣的SpaceX和波音公司几乎已经为他们的第一次载人飞行做好了准备,而且他们未来运送的不仅仅是美国宇航局的宇航员。

“我们正处于低地球轨道商业化的尖端,”美国宇航局局长吉姆·布里登斯汀说。“我希望看到大量资本流入包括载人内的太空活动。这些活动可以是工业化生物医学,它可能是先进的材料,也可能是那些想去太空旅游的人。”

波音和SpaceX可能不是唯一将人类从美国带到太空的公司。另外两家公司——亿万富豪贝索斯个人的蓝色起源公司和英国富豪布莱森旗下的维珍银河公司,似乎很快就要把他们的第一批客户送上昂贵的短途太空旅游航班。

未来,走向太空的人数可能会激增(即使大多数太空游客只经历几分钟的失重状态)。

SpaceX试验

SpaceX公司的这一次紧急中止试验推迟了一天,因为周六在计划的龙二飞船返回地点有汹涌的海浪和阵风。周日,海浪开始平静,但一场风暴正向火箭发射台移动。

美国东部时间周日上午10:30,陆地和海洋的条件都很好,足以让猎鹰九号火箭升空。

在发射后84秒,龙二飞船上强大的推进器迅速将飞船推离火箭,速度是声音的两倍多。然后火箭爆炸了。

马斯克介绍说,带隔热罩的龙二飞船能够经受住在飞船逃脱前爆发的爆炸和火灾。

“从表面上看,飞船可能很像《星球大战》中的某样东西,直接飞出火球,”他说。“我们想避免这种情况。”

滑行到四万米高度后,龙二飞船进行了精心设计的舞蹈设计——抛弃飞船的底部,启动小推进器,展开降落伞——然后从距离发射地点大约36公里处溅入海洋。

载人任务

下一个龙二飞船飞行任务是将两名美国宇航局宇航员道格拉斯·赫尔利和罗伯特·贝肯带到国际空间站。

马斯克表示,龙二飞船第一次真正载人的飞行可能在今年第二季度,即4月至6月之间进行。他说,猎鹰九号火箭和一个新的龙二飞船将于2月底在佛罗里达准备就绪,但是安全检查还需要一段时间。

国际空间站的工作人员将在4月份减少到3名,届时,3名宇航员乘坐俄罗斯联盟号宇宙飞船返回地球。

赫尔利和贝肯的在国际空间站任务目前计划持续两周,但可能会延长,以防止空间站的科学研究活动减少。为了更长时间停留在国际空间站,宇航员需要额外的训练。

“到目前为止,在空间站上,我们的责任是在那里照顾好自己,而不是制造混乱,”贝肯说。

布里登斯汀说,赫尔利和贝肯是否会停留更久,将在几周内做出决定。他还说,美国宇航局仍在谈判购买俄罗斯联盟号飞船上的额外座位。

“我认为我们有多个选择是很重要的,”布里登斯汀说。

回到太空的缓慢跋涉

美国宇航局宇航员最后一次从美国本土发射升空是在2011年7月8日,当时亚特兰蒂斯号航天飞机从佛罗里达州进行了最后一次飞行。

13天后,航天飞机滑行到肯尼迪航天中心的一个着陆点,这里现在是一个博物馆。从那以后,美国宇航局和其他国家飞往国际空间站的宇航员一直搭乘俄罗斯联盟号飞船,目前单座价格超过8000万美元。

从1961年艾伦·谢泼德的第一次太空飞行到阿波罗登月再到航天飞机,美国宇航局负责设计、制造和操作其火箭和航天器。

航天飞机退役后,美国宇航局计划在乔治·布什总统领导下启动的“星座计划”中继续采用类似模式,美国宇航局的目标是开发阿瑞斯一号运载火箭,将宇航员带到空间站。

但是阿瑞斯一号火箭和伴随的猎户座载人飞船的成本持续上升,时间表一再推迟,奥巴马政府取消了该计划。

为了取代阿瑞斯一号,美国宇航局转向私营太空公司,让私营公司完成发射卫星、向空间站运送货物和发射行星(比如火星)探测器。不过,美国宇航局后来做出了更大的调整,即让私营太空公司承担一部分载人航天任务。

当美国宇航局在2014年将载人航天合同授予波音和SpaceX时,人们希望搭载宇航员的首次飞行将于2017年底开始。这些合同一开始设定了固定的发射服务价格,不同于早期美国宇航局的大型合同(在过去这些合同中,承包商会获得额外费用的补偿)。

美国政府监管机构质疑该项目的管理和成本,波音和SpaceX在此过程中都遭遇了技术挫折。一年前,SpaceX公司成功地将一艘未搭载宇航员的龙二飞船送上了空间站,只剩下最后一个飞行中止测试。

但是在去年四月份,在一次地面试验中,用于中止试验的龙二飞船——同一个已经进入轨道的龙二飞船——爆炸了。没有人受伤,但这推迟了SpaceX的时间表,因为它需要调查发生了什么以及如何修复。

去年12月,美国波音公司在没有宇航员的情况下发射了一个“星际客机”飞船,但由于飞船计时系统有问题,任务提前结束,飞船未能够和国际空间站对接。

所有人都去空间站?

许多太空爱好者希望私营公司载人航天计划将刺激太空新业务。

去年6月,美国宇航局宣布将允许太空游客前往国际空间站,一家名为Axiom的公司表示,已经有一名乘客报名参加为期10天的旅行,费用为5500万美元。Axiom任务最早可能在2021年夏天启动。

然而,另一家名为“Bigelow太空”的公司也表示计划向国际空间站运送太空游客,但是该公司几个月后退出了。

“美国宇航局仍有大量工作要做,”Bigelow公司创始人兼首席执行官罗伯特·比格罗说。“去年,当我们获得SpaceX的一个载人航天合作机会和另外三个合作选项,但是不幸的是,这些合作还为时过早。因此,我们不得不取消这些协议。”

美国宇航局之前已经举行了一个竞赛,让私营公司在国际空间站上增加一个游客舱,给太空游客提供更多的房间。美国宇航局将很快宣布这个比赛的获胜者。

尽管如此,将游客送入轨道很可能只占到太空事业投资的一小部分。

“人类太空飞行当然是有生意可做的,”专注于新兴太空公司的投资公司“太空天使”的首席执行官查德·安德森说。但是,他补充说,他的公司认为载人航天与其说是一个大市场,不如说是一个引人注目的催化剂。

他说,主要增长领域将是全球定位系统、地球观测和通信,这些都不需要宇航员。

在更靠近地球的位置,另外两家美国公司将会带乘客到太空边缘进行短暂旅行。

蓝色起源和维珍银河建造的宇宙飞船基本上就像一个巨大的过山车一样上下移动,不断加速到到到达轨道所需的速度。维珍的官员乐观地表示,商业飞行服务将于今年开始。蓝色起源公司还没有搭载任何乘客。

两家公司的太空之旅都不是普通人能负担得起的。维珍银河一个座位收费25万美元。蓝色起源还没有说它将收取什么费用。

但是这些公司可以大大增加去太空旅行的人数。自从尤里·加加林成为第一个进入太空的人以来的58年里,只有不到600人跟随他进入太空。(腾讯科技审校/承曦)