SpaceX宣布向小型卫星推出新的RIDESHARE计划 为小型卫星提供“班车”服务

8月5日,SpaceX 正式宣布向小型卫星推出新的 RIDESHARE 计划,为小型卫星提供“班车”服务。SpaceX 将最早从明年下半年开始提供专门的发射任务,让小型卫星公司买票上船,以一箭多星的方式将众多小型卫星送上太阳同步轨道(SSO),轨道高度在 500 - 600 公里之间。这也体现出小型卫星将在“猎鹰9”运载火箭的发射任务中扮演更加重要的角色。

“SpaceX 致力于在不断成长和改变的商业市场中提供服务,相信公司能够满足小型卫星运营商的需求。”SpaceX 在声明中表示。

往常,小型卫星无法单独负担火箭的发射费用,为了能够顺利进入目标轨道,小型卫星往往只能等待更大、更贵的卫星发射任务时,搭上“便车”一起上天。这就造成了小型卫星的发射非常被动,需要等待足够荷载空间、合适轨道的发射任务,因此可能需要更长的等待时间,且发射时间难以预估。

在过去 SpaceX 的发射任务中,一个名为Spaceflight的组织就承担着小型卫星上天的“旅行社”的角色,它们作为火箭发射服务商的中介向卫星公司卖出了不少空余空间。

如今,随着 SpaceX 的“猎鹰9”发射次数逐渐提升、小型卫星发射需求也不断增长,SpaceX 开始更加直接地进入到这块发射市场当中。RIDESHARE 计划的推出便是重要一步,提供专门面对小卫星公司的发射任务,同时绕开“中间商”Spaceflight,做到没有差价。

根据 SpaceX 官方给出的说明,SpaceX 为不同荷载尺寸、重量,以及不同的目标轨道给出了明确定价,最低从 225 万美元起步。若超出标准重量,额外的重量则根据具体重量另行收费,体现出了灵活性。前提是单位空间的荷载不得超过 700 公斤。

非常重要的是,SpaceX 在介绍中表示,RIDESHARE 发射任务中,小卫星不需要与大型卫星一同发射,因此不会出现因主要荷载未准备好而推迟整个发射任务。若同行的卫星因制造问题赶不上发射, SpaceX 则允许将其安排到下一次的发射任务中。

Northern Sky Research 是一家专注于卫星、太空领域的分析机构,该公司分析师 Leena Pivovarova 对媒体表示,RIDESHARE 的模式和价格对小型卫星公司来说非常有吸引力。同时他认为,SpaceX 已经有非常多的发射任务正排队等待进行,而针对小型卫星的发射任务是否会与已有的发射计划相冲突?这个问题需要等待一个回答。

图丨发射价格明细(来源:SpaceX)

更具意义的一点则是,RIDESHARE 计划可以看作是火箭发射服务商向“班车化”发展的一个尝试。

在世界范围内,卫星公司不断发展成熟产生了大量小型卫星发射需求,未来几年时间里,物联网卫星和通信卫星组网工作大量进行,发射需求增长趋势可以用井喷来形容。根据目前已经公布的组网计划,未来五年内将会有上万颗卫星进入到不同的轨道上,远超过去半个多世纪人类已经发射的卫星总数(5 千颗左右)。

另一方面,承担火箭发射任务的火箭公司也在不断成熟,其中最值得关注的便是出于经济考量的商业火箭公司。

井喷的卫星发射需求对小型火箭、中大型火箭来说都是巨大的市场机会。小型火箭搭载能力在数十到数百公斤之间,被形容为“专车”,单次发射时间灵活、可定制化程度高。

而能够搭载数吨到数十吨的中大型火箭则能够作为卫星发射的“班车”,荷载量巨大的特点能够拉低每千克荷载的平均成本,更具价格优势。在巨大需求面前,这种“班车”式的发射模式能够获得更大的市场。一名中国民营火箭从业者曾向 DeepTech 表示,这种一箭多星的班车模式能够大幅降低成本,是未来的必然趋势。

SpaceX 的 RIDESHARE 已经给出了初步的“发车”时间表,首次发射将在 2020 年底至 2021 年初间进行。而后面两次的发射任务则计划在 2022 和 2023 年初进行。

图丨发射时间表(来源:SpaceX)

不过在现阶段来说,SpaceX的绝大多数发射服务还是以大型卫星为主,目前还有大量来自军方、大型卫星运营商的订单尚未消化完。

SpaceX 的总裁兼首席运营官 Gwynne Shotwell 曾表示,公司的发射数量增长未达到此前的预期。有报道称,SpaceX 原本计划在 2017、2018 两年进行 30 - 40 次火箭发射任务,但这个数字在 2018 年仅为 21 次,SpaceX计划在 2019 年达到这个目标。