波士顿动力要把仿生机器人推向市场 仿生机器人能做什么?

波士顿动力公司官方发布的产品视频在YouTube上有着最高3000万的点击量。这对任何一家商业公司的市场部门来说都是梦寐以求的成绩。要知道,即使是苹果的YouTube频道,目前最火的视频也仅有2300万点击而已。

如果波士顿动力是一家面向广大普通消费者的公司,YouTube上的爆红大概能让他们的产品席卷全美,但遗憾的是,波士顿动力即将上架出售的,却是极为复杂且昂贵的仿生机器人。最新的消息是他们将在2019年开始对外公开出售旗下机器狗系列产品,定价未知。

YouTube 网红

波士顿动力的历史比很多人想象的要更悠久一点。

早在 1992 年,这家公司就已经成立。脱胎于MIT下的一个机器人研究实验室,它一直在进行着机器人设计制造相关的研究和业务拓展。但直到今天,它才计划于明年开始销售旗下首款商用机器人SpotMini。这款以狗为范本进行设计的机器狗,拥有四条可以弯曲的腿,能在控制者的操作下像普通的狗一样完成站立、行走、下蹲和跳跃等动作。

波士顿动力今天的主要工作就是设计并制造仿生机器人。无论是以人还是动物为蓝本,波士顿动力的机器人看起来总能给人一种“它的确是一个活物”的感觉。比如他们的机器狗路过窗前会停下,似乎在注视着玻璃中的自己的倒影,又比如当他们的类人机器人在测试中被工作人员有意推倒时,机器人自己会缓缓地从地上爬起来。

Youtube视频中的这些细节引起了大众的强烈兴趣。那些机器人在测试中被人类各种“粗暴对待”,迟缓地做着合理的动作,立刻让观众联想到了科幻作品中的拥有智识后反过来奴役人类的机器人们。

有人在YouTube评论区写道:“等机器人最终完成对人类的奴役时,这会是他们对人类仇恨的起源。”

仿生机器人能做什么?

在YouTube上的爆红并没有给波士顿动力带来什么真金白银的收入。

即使SpotMini机器狗将于明年开放销售,人们仍然对这款产品存在着诸多疑问。从技术层面讲,它看起来很酷,非常具有未来感。但关键问题仍在于,这个机器人产品到底具备什么功能,能解决用户的何种需求,以至于让用户会真正对它产生购买欲望?

除了 SpotMini 机器狗,波士顿动力的另一款“类人”机器人Atlas则更具科幻色彩。Atlas重量为75公斤,恰好跟一个成年人的体重接近,它可以直立行走,完成跑动和跳跃,甚至后空翻这样高难度的动作。

这些机器人在技术上非常先进,运行的方式也非常接近真实的动物和人,但它们仍存在着诸多限制。比如它们虽然具备一些“智能学习能力”,可以自主地处理一些任务,但它们仍然无法完全脱离人为的控制和指导。大部分时候它们其实仍处于一个“被遥控”的状态,如果让他们完全自主运行,则会相当频繁地出现摔倒等情况。

这就使这些机器人在应用层面不免要遇到一些问题。它们或许能够穿越野外的一些环境,可以爬楼梯,进入指定的房间并拿起重物。但面对那些具备一定复杂度的真实场景,想要依赖这些机器人在应用层面去解决实际问题,仍然非常困难。

波士顿动力公司的创始人在接受采访时表示,目前公司的技术和产品已经可以实现规模量产,也可以高效地进行大规模部署,但他们自己都仍未确定这些机器人应当配备的“杀手级应用”是什么。

科研还是应用?

在应用层面的迷茫,带来另一个更终极的问题:波士顿动力到底是一家商业公司?还是一个科研实验室?

2013年,谷歌收购了波士顿动力。当时谷歌希望波士顿动力能够成为它在无人驾驶以及其他机器人技术领域布局中的重要一环,但仅仅四年后的 2017年,谷歌就将波士顿动力卖给了软银。

当谷歌收购波士顿动力时,它终止了波士顿动力和军方的合作。在今天来看,这部分业务对波士顿动力来说或许至关重要,在被软银收购之后,波士顿动力或许能够重返这部分市场。

这也是 CEO Raibert所看到的未来,他希望波士顿动力能够面向政府、企业和其他“B 端客户”销售机器人。在未来,这些机器人或许将帮助其他企业或组织,来完成安保、送货等工作。

在众多机器人相关的技术公司里,波士顿动力的核心特点在于,他们始终将“仿生”看作机器人设计的最高宗旨。Raibert也称自己的目的是建造一种能和动物以及人一模一样的,完成一切事情的机器人。这既是波士顿动力的特点和优势,也可能会是它发展过程中的瓶颈和障碍所在。